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Classical music and opera by Classissima

Jonas Kaufmann

Wednesday, September 20, 2017


Norman Lebrecht - Slipped disc

September 16

Jonas Kaufmann opens season with a cold cancellation

Norman Lebrecht - Slipped discMessage from the German tenor: Dear Friends, I am so sorry that I was obliged to cancel my appearance at the prestigious George Enescu Festival due to a bad cold, and I deeply regret that any of you feel left down. I can very well understand that all those who have gone to great expense for traveling and tickets are very disappointed. Please do know that I am extremely disappointed as well to have to forego the pleasure and privilege to sing for you. We will do everything we can to find a new date for a recital at the Festival in 2019. Jonas Kaufmann

On An Overgrown Path

September 12

Why you should never trust marketing experts

In a typically perceptive comment on Facebook about my classical music is not a lifestyle accessory post Joshua Cheek muses "...how do we recruit potential listeners and patrons to the current resources that are already available? Between streaming services like Spotify, Naxos Music Library and Primephonic, damned near the entirety of the Western classical canon is available..." Which prompts me to suggest that we are using a too narrow definition when discussing new audiences in particular and classical music in general. Recently there has been considerable focus on Classic FM prompted by the station's success in attracting a young audience. In their haste to spread the misguided dogma that the future of mainstream classical depends on a crossover from smooth classics, the experts overlooked the following statement in a Guardian interview by Classic FM's managing editor Sam Jackson: "There is a far bigger audience crossover between us and Radio 1 than there is between us and Radio 3". This leads to a hypothesis that deserves serious consideration; namely that the audience crossover from outside classical music is more important than crossover within classical. Sam Jackson highlights the crossover between BBC Radio 1's rock audience and Classic FM. Which may explain Classic FM's success in attracting a younger audience, as 41% of Radio 1's audience is in the age group 15-29, compared with the UK population average of 21.5%. There have been attempts by the BBC to leverage this crossover in recent Proms seasons with a Pet Shop Boys commission and an Ibiza anthems concert. But the results were were so cringe-inducing that these projects quickly joined the Strictly Come Dancing and Sherlock Holmes Proms on the scrapheap of classical music's next big things. Executed with more finesse was a 1970 Prom that brought together rock/jazz band Soft Machine and the BBC Symphony Orchestra in a concert which included music by Terry Riley and exponent of electronica Tim Souster, and by members of the band. In his comment Joshua Cheek refers to the riches contained in the libraries of Spotify, Naxos Music Library and Primephonic. One of the many disappointments of the digital age is that the music industry has singularly failed to capitalise on the huge opportunity offered by this breadth of on-demand music. Instead of the promised long tail of music we now have a short head which is the fiefdom of a few celebrity composers and musicians. This hegemony is reinforced by a music press which is in the service of those who profit most from the short head, the corporate labels and other music establishment institutions. They have the Mahler, Mirga Gražinytė-Tyla, Kaufmann and Rattle bases very well covered. But what our brave new digital world lacks are the mavericks who relish the challenge of going against the flow on the margins of art music. Like former West Coast Editor of DownBeat magazine, mean guitarist and champion of minority genres Lee Underwood who co-authored jazz flautist and genre-busting improviser Paul Horn's acclaimed autobiography Inside Paul Horn. Inside Paul Horn tells the story of the album seen above. This was an unplanned recording which in 1968 captured Paul Horn's spontaneous solo improvisations under the dome of the iconic Taj Mahal in Agra. His improvisations explored the dome's 28 second reverberation time, a unique acoustic created in the 17th century to enhance Qu'ranic recitations. When he returned to the States with the tapes Horn took them to Dick Bock, the founder of Pacific Jazz Records. Dick Bock was, unlike recent senior figures in Univeral Music and other corporate labels, no philistine; in fact he had been the driver behind Paul Horn's groundbreaking India and Kashmir albums. But when confronted with Horn's oddball Taj Mahal improvisations his response was "Let me run it by my marketing people and see what they think". The opinion of the marketing experts was "The music's too sparse and low-keyed, not exciting enough... go into the studio and add a few percussion sounds, maybe some bells, gongs, a few finger cymbals-you know, jazz it up a little, make it more commercial". But Paul Horn was not prepared to jazz it up a little. So he took the album to Columbia's subsidiary label Epic which released it unaltered as Inside the Taj Mahal*. Those sparse and low-keyed sounds pioneered the New Age music genre which despite commercial exploitation and consequent devaluing has influenced the development of art music. Inside the Taj Mahal was in the vanguard of the music therapy movement, was one of the first essays in soundscape recording and a precursor of the now fashionable 'slow radio' movement. The album went on to sell more than 750,000 copies, and in a CD coupling with Inside Taj Mahal 2 (which was recorded in 1989) remains in the catalogue today. That is just one of many reasons why you should never trust music marketing experts. And yes, I have to confess that in another life I was a marketing expert in EMI's International Classical Division. * The album was originally released with the title Inside, but this was later qualified with Taj Mahal as Paul Horn built up a catalogue of 'Inside' projects including Inside the Great Pyramid. Any copyrighted material is included as "fair use" for critical analysis only, and will be removed at the request of copyright owner(s).Also on Facebook and Twitter.




Tribuna musical

August 16

El debut del gran tenor Javier Camarena en el Colón

            No sólo Barenboim, Argerich y la WEDO ilustraron las últimas semanas  en el Colón: el 27 de Julio debutó el gran tenor mexicano Javier Camarena  acompañado por la Orquesta Filarmónica de Buenos Aires dirigida por Arturo Diemecke, un compatriota que entre 1984 y 1990 fue Director Artístico de la Ópera de Bellas artes de México. El trabajo de Diemecke aquí, como bien se sabe, ha sido esencialmente sinfónico, salvo "Werther", pero tiene experiencia operística y lo demostró acompañando con eficacia al tenor con una orquesta que no hace ópera pero que supo adaptarse.             También es bien conocido que el paso de Darío Lopérfido fue polémico, pero al lado de manifiestos errores tuvo algunas buenas ideas, y entre ellas sin duda está la de traer grandes cantantes a dar recitales, ya sea con piano (Jonas Kaufmann) o con orquesta (Diana Damrau y su marido Nicolas Testé, y ahora Camarena). Es un reconocimiento tácito en cuanto a que el Colón no está en condiciones de armar un gran reparto en ópera por esenciales fallas estructurales: ante todo, una Ley de Autarquía limitativa que impide contratar a varios años de distancia, y sólo así puede concretarse un reparto de grandes figuras. Y nadie mueve un dedo para cambiarla.  Pero también presupuestos que sólo se conocen poco tiempo antes de fin de año, cuando se supone que un director artístico para entonces debe tener todo listo para el año siguiente, y al menos previsto qué hará a dos y tres años de distancia. Además del triste hecho de los repentinos cambios que obligan a cortar un determinado porcentaje de lo ya contratado porque fallaron los cálculos de Hacienda, y de la lamentable práctica de los precontratos.             No tendremos la calidad de ópera que quisiéramos tener, pero al menos apreciamos a notables artistas en parte de su repertorio, ya que vienen por pocos días, ensayan, dan su concierto y se van, no deben quedarse casi un mes. Pueden tener un hueco disponible en sus agendas –a veces sacrificando parte de sus vacaciones- porque el edificio del Colón es prestigioso, pese a que sus temporadas no lo son, y porque se sabe que alguna vez hubo un Colón que podía competir con los mejores. Que su público es muy cálido y la acústica, sobresaliente.             Por eso vino Camarena y logró un éxito extraordinario; si bien está acostumbrado a tenerlos, no dudo de que se fue de aquí contento, porque pudo hacer el programa que él quería y en buenas condiciones. Sí, el Abono Verde es carísimo y puede discutirse si correspondían tales precios para Tiempo/Karabtchevsky, y  dudarse que una muy otoñal Jessye Norman los vaya a justificar, pero al menos en el caso de Camarena si el costo fue alto  el resultado también.             Se lo llama tenor lírico ligero y lo creo erróneo; no es del tipo vocal de Alva, Valletti o Schipa, sino del de Gianni Raimondi, Kraus y Gedda, artistas de amplia voz y registro que llega a los superagudos y que tienen coloratura. En la actualidad hay dos tenores con los que vale la pena compararlo: Juan Diego Flórez y John Osborn; al primero lo pudimos ver en plenitud años atrás gracias al Mozarteum; Osborn, admirable rossiniano, no ha venido. Camarena demostró que tiene gran dominio de la coloratura en este programa, pero me pregunto si en roles muy extensos como el tenor en la "Semiramide" de Rossini, con centenares de frases con coloratura, Camarena podría resolverlos.             Lo que hizo en este programa fue demostrar que su repertorio ya es grande y lo será aún más. Tras la Obertura de "Romeo y Julieta" de Gounod, sin su pasaje coral, se saltó al recitativo "L´amour" seguido del aria "Ah! Lève-toi, soleil", y muchas cosas quedaron claras: que el tenor tiene excelente francés; que su timbre es poderoso; que sabe expresar distintas emociones;  que su fraseo es muy musical; y que sus agudos son firmes y expansivos. La belleza de un timbre es quizá lo más discutible entre melómanos y personalmente el de Camarena no me parece estar entre los más atrayentes, pero tiene tantas cualidades compensatorias que la balanza queda muy inclinada hacia lo alto.             Tengo un cariño especial por la difícil aria "Je crois entendre encore" de "Les pêcheurs de perles" de Bizet, ya que cuando estuve en La Plata como Director General en 1992 convencí al Director Artístico Antonio Russo que valía la pena estrenar la versión en francés de esta atrayente ópera de Bizet, que sólo se escuchó una vez en el Colón y en italiano, allá por 1913; y tanto le gustó a Russo que años después la dio a conocer en Buenos Aires para Juventus Lyrica. El aria tiene un lirismo refinado y requiere de un dominio del canto en dos factores: el "fiato" (la respiración) para mantener la continuidad de largas líneas melódicas; y el "piano" (suave) en una tesitura que está siempre en el registro agudo. Camarena demostró tener estas cualidades, como las tenía Alain Vanzo, a quien escuché en su rol de Nadir en la Opéra-Comique décadas atrás.             Y entramos al bel canto. Tras una anodina interpretación de la Obertura de "Il Barbiere di Siviglia" de Rossini, "Sì, ritrovarla io giuro", de "La Cenerentola" (qué lástima que no fue la obertura de esa ópera la elegida), fue una rotunda demostración de los talentos de Camarena en este repertorio. Es una curiosa aria ya que tiene tres "tempi" (velocidades) y en escena se complementa con intercalaciones corales (aquí omitidas); el tenor supo articular el italiano de modo que se comprendiese cada sílaba, resolvió la coloratura admirablemente, demostró sentido del humor y coronó el aria con un espléndido agudo.             Y luego, en francés, el célebre "Ah! Mes amis" seguido de "Pour mon âme » que hizo famoso Pavarotti en su gran versión de "La Fille du Régiment" (Donizetti) con Sutherland. Sus tan peligrosos repetidos Do agudos fueron producidos por Camarena con toda libertad y supo dar dinamismo y gracia al fragmento como si estuviera actuando en escena.             Más Donizetti iniciando la Segunda Parte. Demostrando que no es un "lirico leggiero", cantó una expresiva y estilística versión de una escena de una ópera que todavía no cantó (y fue especialidad de Kraus, como pudimos comprobar para placer nuestro en 1972): de "Lucia di Lammermoor", "Tombe degli avi miei…Fra poco a me ricovero". Y luego, sí "leggiero", demostrando su versatilidad, "Povero Ernesto…Cercherò lontana terra", de "Don Pasquale", dando su exacto carácter a la tristeza de Ernesto que cree perder a Norina, en frases que uno siempre asocia a Schipa (la anunciada Obertura fue eliminada).              El grupo Verdi no empezó bien, porque la magnífica Obertura de "La Forza del destino" no fue adecuadamente calibrada por Diemecke, con tiempos muy retenidos en varios momentos y carencia de garra en otros (¡oh recuerdos de Mehta, Previtali y Mitropoulos!). Otra ópera que aún no hizo Camarena, "La Traviata", nos permitió escuchar una muy buena versión de "Lunge da lei…De´ miei bollenti spiriti", pero en el único error estético del programa elegido por el tenor, añadió la "cabaletta" del final del acto, "O rimorso" (no anunciada), que se escucha como 20 minutos después en la ópera y contradice por completo la tierna expresión del aria; ¿la habrá añadido para lucir nuevamente su poderoso agudo?             Y finalmente, por supuesto notable, "La donna è mobile" de "Rigoletto", aunque no tan perfecta como al menos yo esperaba.             Las ovaciones no terminaban más, pero al parecer tanto el tenor como Diemecke lo dieron por descontado, ya que hubo tres piezas extra, y en las tres se salió de la ópera para darnos canciones. No es esto lo que me molestó, sino los dulzones y similares arreglos de Dimitri Dudini. Era lógico empezar por algo mejicano, y María Grever tiene muy lindas canciones, pero "Alma mía" no me parece de las mejores; hubiera preferido "Muñequita linda". Además del dulce, Dudini puso fanfarrias en la célebre "Granada" de Agustín Lara, que tuvo una espectacular versión por parte de Camarena, demostrando tras todo un recital un "fiato" interminable y toda la potencia en los agudos. Para quedar bien con Argentina, "El día que me quieras", ese tango-canción de Gardel tan trillado y de la cual hubo tantas buenas versiones, pero no la de Dudini, que le quitó todo ritmo, y allí Camarena sólo cumplió.             Pero poco le hizo al total: fue una gran noche de canto. No está de más mencionar que Camarena habló al público varias veces con fácil comunicación. Pablo Bardin



Norman Lebrecht - Slipped disc

August 14

Singers pay tribute to deceased New York agent

In memoriam Bruce Zemsky. Nino Machaidze: 11 beautiful years together Not only my wonderful manager, but my sweet friend, incredibly special person, part of my family and part of my life This was Bruce for me The person that believed in me from the very first moment, person that has been with me in every important moment of my career and my life, the person that together with Alan always protected and supported me in every step of my career, the person with whom we could just talk about life and about funny things for hours, the person that did for me soo much and has been for me like second father It’s exactly how he was calling me “Mia adorata figlia” We had special relationship and I still can’t believe i will never hear his voice anymore and will never meet him anymore I cried for whole day I have been and will always grateful that life gived me the possibility to meet Bruce Zemskyand i will always grateful for everything he did for me You will always in my heart and in my mind Bruce We will miss you Rolando Villazon: Bruce Zemsky, my first agent to whom I owe so much, has passed away. I will always remember his smile, the warmth of his heart and his love for opera and voices. His time on earth was fruitful. He will always be loved and missed. Thank you always, my dear Bruce. Jonas Kaufmann: After a short serious illness, my manager and friend Bruce Zemsky left us. Together with his business partner, Alan Green, Bruce has been closely involved with me since the beginning of 2001 and has contributed significantly to my career. The Australian Opera Company will devote today’s performance of “Parsifal” to Bruce Zemsky. Jonas Kaufmann Anita Rachvelishvili: I miss you! I miss you terribly! Bruce Zemsky was an amazing human being and a good friend! R.I.P my dearest Bruce! I miss you so much! Ciao mio caro! Ti voglio tanto bene ❤️ Nelly Miricioiu In my life I have few people that hold a special place in my heart. Bruce Zemsky was such a person who I loved both for his warmth and our shared passion for music! We lost a very special friend! Bruce together with Alan Green heard me in Europe and that moment was the beginning of a special friendship and my career in USA! They understood my artistry and support me both as an artist and as a friend It’s a sad day for me as I know it will be for many other artists and colleagues!! Bruce dedicated his life to music and people! He left too early,he was only 62 years old! Rest in pace dear Bruce and thank you Massimo Giordano It was very sad to hear of the death of my friend and agent Bruce Zemsky . He was the one who, with Alan Green , stood by me during the very difficult moments of my career. Thank you Bruce, may God help you find happiness and peace. You will be missed! Hibla Gerzmava It was very sad to hear of the death of my friend and agent Bruce Zemsky . He was the one who, with Alan Green , stood by me during the very difficult moments of my career. Thank you Bruce, may God help you find happiness and peace. You will be missed! Ramon Vargas Con profunda tristeza he recibido la noticia del fallecimiento de Bruce. Después de casi 25 años de colaboración nos decimos adiós. Bruce era un trabajador incansable, amaba las voces y a los artistas. ¡Que descanse en paz! Un abrazo en donde estés Bruchito… Ramón y familia

Classical music and opera by Classissima



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